जेम्स वुड का MLB में आगमन उनके परिवार, टीम के साथियों और नेशनल्स प्रशंसकों के लिए एक विशेष क्षण है

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जून के आखिर में एक शुक्रवार को क्लास एएए रोचेस्टर रेड विंग्स के मैनेजर मैथ्यू लेक्रॉय ने वॉशिंगटन नेशनल्स के माइनर लीग सिस्टम में शीर्ष संभावना वाले जेम्स वुड को फोन किया। लेक्रॉय ने आउटफील्डर को उस दिन अपने कार्यालय में रिपोर्ट करने के लिए कहा। उन्होंने इसका कारण नहीं बताया। हालांकि, कुछ समय बाद ही वुड को ड्रू मिलस का एक संदेश मिला, जो उस समय नेशनल्स के साथ खेलने वाले मिलनसार 26 वर्षीय कैचर थे। संदेश में लिखा था, “मैं जल्द ही आपसे मिलूंगा।”

वुड ने हंसते हुए कहा, “और मैं ऐसा था, 'मुझे वास्तव में नहीं पता कि यहां क्या हो रहा है।'”

वुड ने उस शुक्रवार को रेड विंग्स के लिए खेला और लेक्रॉय से बात की, जिन्होंने खिलाड़ी के बढ़ते संदेह की पुष्टि की। वह शनिवार को मैरीलैंड में अपने गृहनगर वापस चला गया और रविवार को अपने परिवार के साथ समय बिताया।

अगले दिन, 1 जुलाई को वुड नेशनल पार्क में लेफ्ट फील्ड में खड़े हुए और उन्होंने मेजर लीग में पदार्पण किया, यह खिलाड़ी और क्लब के लिए एक महत्वपूर्ण क्षण था, जिसने वर्षों तक एक कठिन पुनर्निर्माण का सामना किया है। ओल्नी, मैरीलैंड में पले-बढ़े वुड ने अपने MLB करियर के शुरुआती दिनों में ही प्रभावित किया है। वह पहले ही नेशनल्स के बल्लेबाजी क्रम में ऊपर चढ़ चुके हैं और सोमवार को .932 OPS के साथ .320 बल्लेबाजी करते हुए प्रवेश किया.

इस धमाकेदार और अराजक सप्ताह के दौरान, वुड सोशल मीडिया पर अपने बल्लेबाजी और महत्वपूर्ण क्षणों की झलकियाँ दिखाते हुए नज़र आए। इस दौरान, पुराने और नए चेहरे – कोच, टीम के साथी, दोस्त, परिवार के सदस्य – जिन्होंने वुड का समर्थन किया और उन पर विश्वास किया, या उन्हें सलाह दी, या उन्हें यहाँ तक पहुँचने में मदद की, वे उनके साथ हैं।

उनके माता-पिता ने स्टैंड से देखा कि उनके बेटे के जीवन का यह नया अध्याय शुरू हुआ। नेशनल्स के प्रशंसक भी यही चाहते थे, जो भविष्य की एक झलक पाने के लिए जुलाई के दिनों और रातों में बैठे रहे। फिर नेशनल्स के खिलाड़ी और कोच थे, जो अभी-अभी उस मृदुभाषी व्यक्ति को जान रहे थे जो अब उनके क्लबहाउस में रहता है। और एक हाई स्कूल बास्केटबॉल कोच भी था जो उसे कभी नहीं भूला।

“यह बहुत बढ़िया था। मुझे जो समर्थन मिला उसके बिना मैं यहां तक ​​नहीं पहुंच पाता,” वुड ने शुक्रवार को कहा। “इसलिए उन सभी लोगों का यहां तक ​​पहुंचना और इतने करीब होना, यह अविश्वसनीय था।”

पैट बेहन महीनों तक घर से बाहर नहीं निकल सकती हैं। ऐसा करना एक बहुत बड़ा काम है, जिसके लिए देखभाल करने वालों और परिवार के सदस्यों की एक टीम, चिकित्सा आपूर्ति से भरे बैग और व्हीलचेयर की आवश्यकता होती है, जो असुविधाजनक जीवन को और भी कठिन बना देता है।

2022 में, बेहान एमियोट्रोफिक लेटरल स्क्लेरोसिस का निदान किया गयाएक घातक न्यूरोलॉजिकल बीमारी जिसे पहले लू गेहरिग रोग के नाम से जाना जाता था। उस समय वे 34 वर्ष के थे, डिस्ट्रिक्ट के सेंट जॉन्स कॉलेज हाई में लड़कों की बास्केटबॉल टीम के कोच थे। लेकिन अब उनके पूर्व खिलाड़ियों में से एक एमएलबी में पदार्पण कर रहा था। और बेहान वहाँ जाना चाहते थे।

बेहन ने संचार उपकरण की सहायता लेते हुए कहा, “वह एक शानदार युवा है और उसका परिवार बहुत सहायक है।” “मैं यहाँ तक पहुँचने के लिए जो कुछ भी करना चाहता था, वह करना चाहता था। मुझे उस पर बहुत गर्व है।”

बेहान ने वुड के ट्रांसफर होने से पहले लगभग आधे सीज़न तक वुड को कोचिंग दी, लेकिन उन्होंने जो छाप छोड़ी – शांत, दयालु और शांत, बेहान ने अब तक कोचिंग की सबसे बेहतरीन शैली के साथ – वह बनी रही। उनके परिवार एक-दूसरे से जुड़े रहे। 2022 में, वुड ने बेहान के लिए एक फंडरेजिंग इवेंट में भाग लेने के लिए वाशिंगटन का दौरा किया। तब से, बेहान की पत्नी, नताली जोहानसन-बेहान ने कहा, उसके पति के लिए जीवन कठिन हो गया है, और बेहान, जिन्होंने पिछले साल कोचिंग बंद कर दी थी, कमजोर हो गए हैं।

“तो उसे कहीं जाना है?” जोहानसन-बेहन ने कहा। “यह वास्तव में कुछ ऐसा होना चाहिए जिसके बारे में वह भावुक हो। यह उनमें से एक है। … कोई हिचकिचाहट नहीं थी।”

बेहान अब बात नहीं कर सकता और टाइप करने के लिए अपनी आंखों की हरकतों को ट्रैक करने वाली स्क्रीन का इस्तेमाल करता है। 1 जुलाई को नेशनल्स के मैच के दौरान, वह हर कुछ मिनट में संदेश टाइप करता था, जिसमें वह किसी से अपने सिर या अंगों को ठीक करने या दर्द निवारक दवा लाने के लिए कहता था।

हालांकि, जब वुड बल्लेबाजी करने आए, तो संचार बंद हो गया। छह पिचों के लिए, बेहन ने नेशनल पार्क में एक सूट से पल का आनंद लिया। पिच नंबर 7 पर, जब वुड ने अपने पहले MLB हिट के लिए विपरीत क्षेत्र में सिंगल मारा और सूट और भीड़ में उत्साह भर गया, तो बेहन ने अपने शरीर की अनुमति के अनुसार अभिव्यक्त किया, व्हीलचेयर के फुटरेस्ट के किनारे अपने बाएं स्नीकर के किनारे को जोर से टैप किया। “बहुत बढ़िया,” उन्होंने लिखा। “एक पेशेवर बल्लेबाजी।”

उस रात, कैमरों ने पूर्व कोच को भी ढूंढ निकाला, जिसे नेशनल पार्क में दर्शकों के लिए वीडियो स्क्रीन पर दिखाया गया था। मैदान पर, किसी और ने भी स्कोरबोर्ड डिस्प्ले को देखा। और सुइट में, बेहन ने अपना ध्यान वापस अपने संचार उपकरण पर केंद्रित किया, इस बार अपनी पत्नी को एक संदेश भेजा।

इसमें लिखा था, “क्या यूसी जेम्स इशारा कर रहे थे?”

गेरार्डो पारा नेशनल्स की 2019 चैंपियनशिप टीम का हिस्सा थे, हालांकि वह मैदान पर अपने खेल के लिए नहीं बल्कि अपने “बेबी शार्क” वॉक-अप संगीत और खुशमिजाज व्यक्तित्व के कारण प्रशंसकों के पसंदीदा बन गए।

पार्रा, जो अब नेशनल्स के पहले बेस कोच हैं, मंगलवार को वुड को बैटिंग प्रैक्टिस करा रहे थे, जब आउटफील्डर ने दो पिचें अंदर ले लीं जो उन्हें पसंद नहीं आईं, जिस पर पार्रा और वाशिंगटन के तीसरे बेस कोच रिकी गुटिरेज़ ने कुछ हंसी उड़ाई। वुड ने तुरंत अगली पिच को राइट फील्ड में दूसरे डेक पर भेज दिया। नेशनल्स के सहायक हिटिंग कोच क्रिस जॉनसन ने चिल्लाते हुए कहा, “अलविदा!”

अगले राउंड में, पार्रा ने वुड से शॉट कॉल करने को कहा। वुड ने अपना बल्ला सेंटर फील्ड की ओर घुमाया और जैसे ही वह सेट हुआ, मुस्कुराया। उसने बीच में कुछ शॉट लगाए, लेकिन कोई भी पार्क से बाहर नहीं गया। पार्रा, जो जाहिर तौर पर अभी भी नेशनल्स के वाइब्स के केयरटेकर हैं, ने बाद में कहा कि वह वुड को शांत करने की कोशिश कर रहे थे।

“पिछले कुछ दिनों में उसके लिए बहुत कुछ हुआ है – मीडिया, लोग, दोस्त,” पार्रा ने कहा। “बड़ी लीग में पहली बार, यह बहुत कुछ है। मैं बस उसे यह बताना चाहता हूँ कि वह इसका आनंद उठाए।”

उसके कुछ दिनों बाद, पार्रा, जिन्हें नेशनल पार्क में संभावित खिलाड़ी के डेब्यू के लिए आए कैमरों की भीड़ से बचकर निकलना था, वुड के डिफेंस या उनकी हिटिंग के बारे में बात नहीं कर रहे थे। उन्होंने कहा कि उनके लिए सबसे खास बात यह थी कि वुड का व्यक्तित्व, स्प्रिंग ट्रेनिंग में पार्रा द्वारा देखे गए व्यक्तित्व से बिल्कुल अलग नहीं था, यहां तक ​​कि इतनी धूमधाम के बावजूद भी।

“वह एक होशियार आदमी है, वह कड़ी मेहनत करता है, वह बहुत सुनता है,” पार्रा ने कहा। “वह ऐसा आदमी है, जब आप उसकी मदद के लिए कुछ कहते हैं, तो वह उसे समझ लेता है और वह करता है। लेकिन मुझे लगता है कि जो बात ज़्यादा महत्वपूर्ण है वह यह है कि वह वास्तव में एक विनम्र व्यक्ति है।”

केनी वुड बुधवार को अपनी सीट पर बैठे और आगे की ओर झुके, ठीक वैसे ही जैसे उन्होंने उस रात अपने बेटे के दूसरे बल्लेबाजी के लिए किया था। उनकी पत्नी, पाउला और बेटी, कायला उनके बगल में देख रही थीं। जेम्स वुड नेशनल्स के लिए बल्लेबाजी कर रहे थे। यह टाई बॉलगेम की सातवीं पारी थी, और उनके बेटे के पास हीरो बनने का मौका था।

होम प्लेट के पीछे अपनी सीटों से, केनी और पाउला ने जेम्स को स्ट्राइक ज़ोन से बाहर 1-0 स्लाइडर के ज़रिए स्विंग करते हुए देखा। “उफ़,” पाउला ने कहा। उसने अपने हाथ अपने सिर पर रखे और केनी की तरफ़ देखा, जिसने हँसते हुए जवाब दिया, “उसे मिल गया।”

जेम्स के हिट करने पर वुड्स अब शायद ही कभी घबराते हैं, लेकिन बड़ी लीग में उनका पहला हफ्ता एक परीक्षा की तरह था। कायला ने पूरे सप्ताह उसकी हृदय गति मापी। वुड की तीसरी बहन सिडनी सैन एंटोनियो स्पर्स के लिए काम करती है और उसने एनबीए समर लीग में आने में देरी की ताकि वह अपने भाई को खेलते हुए देख सके। केनी ने कहा कि उसे लगा कि वह नर्वस होगा, लेकिन फिर उसने अपने बेटे को देखा, जो बहुत सहज लग रहा था। उसने कहा कि इससे सब ठीक हो गया। पाउला ने कहा कि पहले गेम में उसे कुछ मील के पत्थर हासिल करते हुए देखकर मदद मिली।

“मुझे खुशी है कि उसे अपना पहला हिट और पहला स्ट्राइकआउट मिल गया,” उसने कहा। “अब, वह खेलने जा सकता है।”

विशुद्ध रूप से खेल-दिवस के अनुभव के दृष्टिकोण से, बुधवार का दिन वुड परिवार के लिए बेहतर हो सकता था। चौथी पारी में, एक प्रशंसक पाउला और केनी के सामने खड़ा था, जिससे जेम्स के बल्लेबाजी करने का दृश्य अवरुद्ध हो गया। पाउला अपने पैरों पर खड़ी थी और केनी बेचैनी से बाईं ओर झुक गया ताकि वह जेम्स को तीसरे स्थान पर देख सके। वुड ने छठे में सिंगल लिया, लेकिन उनका दृश्य फिर से बाधित हो गया, इस बार रेसिंग प्रेसिडेंट टेडी द्वारा। केनी और पाउला केवल हंस सकते थे।

सातवें राउंड में कोई भी उनके रास्ते में नहीं था, जब पाउला और केनी अपनी सीटों के किनारे से देख रहे थे। वुड ने बीच में एक सिंगल मारा, जिससे लेन थॉमस को ड्राइव किया गया और परिवार को अपने पैरों पर खड़ा कर दिया। पाउला ने केनी को हाई-फाइव दिया और फिर कायला को गले लगाया। उसने इस पल के महत्व को कम नहीं होने दिया।

उन्होंने कहा, “इस खेल में पहला रन और पहला RBI।” “उनका बल्लेबाजी औसत बाएं हाथ के बल्लेबाजों के खिलाफ भी बढ़ा।”

मेजर में वुड के पहले दिन, इल्डेमारो वर्गास ने आउटफील्डर के खाली लॉकर पर रिपोर्टरों और कैमरों की भीड़ देखी, जो उनकी अपनी सीट से दो सीट नीचे था, और उन्होंने चुटकी ली, “हे अन प्रोस्पेक्टो!” वुड के तीसरे गेम के बाद, तीसरी बार लगातार रिपोर्टरों ने वुड से अनुरोध किया, वर्गास ने फिर से मुस्कुराया क्योंकि उनके नए साथी लॉकर के पास पहुंचे। “हर दिन?”

“यह बढ़िया है,” सेंटर फील्डर जैकब यंग ने कहा, जिन्होंने संगठन के तीन स्तरों पर वुड के साथ खेला है। “जाहिर है, मेरा मतलब है, कैमरे तो कैमरे ही हैं। लेकिन संगठन के इर्द-गिर्द उत्साह होना बढ़िया है – यही हम सभी चाहते हैं। हमें लगता है कि हम वाकई बहुत करीब हैं। इसलिए हम वह उत्साह चाहते हैं।”

वुड अपने MLB करियर के शुरुआती दिनों में शांत और तैयार रहे हैं, उनके साथियों का कहना है। वह iPad पर बहुत समय बिताते हैं। 6 फुट 7 इंच के साथ, वह उन सभी लोगों से लंबे हैं जिनके साथ उन्होंने खेला है। वरगास ने टीम के दुभाषिए के माध्यम से कहा कि वह बातचीत पर हावी नहीं होते हैं, लेकिन जब वुड बोलते हैं, तो दूसरे शांत हो जाते हैं और सुनते हैं। एकमात्र बार जब उन्होंने किसी तरह की चिंता महसूस की थी, वह तब था जब उन्होंने अपने डेब्यू से पहले वार्मअप करते हुए यंग को उखाड़ फेंका था, हालांकि यंग ने इसका श्रेय, आंशिक रूप से, ऊंचाई में अंतर को दिया था। (“उसे नीचे की ओर फेंकना पड़ता है,” यंग ने मजाक में कहा।)

यह उनके लिए भी एक शो है। यंग ने कहा कि कुछ विरोधी पिचर वुड से भयभीत लग रहे हैं, प्लेट के किनारे पर कुतर रहे हैं। वर्गास – जो वुड को “एल बिग मैन” कहते हैं, जबकि वुड सहित मुट्ठी भर युवा खिलाड़ी वर्गास को “एल ओजी” कहते हैं – ने वुड के डेब्यू के बाद मैनेजर डेव मार्टिनेज से लाइनअप कार्ड मांगा।

32 वर्षीय इस खिलाड़ी ने उस रात वाशिंगटन के बल्लेबाजी क्रम का हवाला देते हुए कहा, “क्योंकि, आप जानते हैं, मैं उसके बगल में खेल रहा था।” “एक बड़ा खिलाड़ी जो इस खेल में लंबे समय तक बना रहेगा।”

21 वर्षीय खिलाड़ी जब पहली बार वाशिंगटन के क्लब हाउस में आया तो वरगास ने उसके साथ बातचीत की। वरगास ने उसे बताया कि खेल वही है, जो वह माइनर्स में खेलता था, उससे थोड़ा तेज लेकिन वुड जैसी क्षमता वाला खिलाड़ी कुछ भी नहीं संभाल सकता। टीम के मिलनसार और नासमझ अनुभवी खिलाड़ी वरगास वुड को सहज रहने और स्वागत महसूस कराने में मदद करना चाहते थे। उन्होंने कहा कि किसी भी चीज से बढ़कर वह चाहते थे कि वुड को पता हो कि अगर उन्हें उनकी जरूरत है तो वह मौजूद हैं।

शनिवार को उमस भरे मौसम में वुड के बल्ले से गेंद 383 फीट दूर तक गई। यह नेशनल पार्क के बाएं क्षेत्र की सीटों पर जा गिरी, जहां उत्तरी वर्जीनिया के एक किशोर को अपनी दाईं ओर शिफ्ट होने और खुद को सही स्थिति में लाने के लिए पर्याप्त समय मिला।

कैसन केली लीसबर्ग में रहते हैं, जो नेशनल पार्क से करीब एक घंटे की दूरी पर है। वह अक्सर अपने दोस्त जैक्सन मेरहौट के साथ खेल देखने आते हैं, जो नेशनल्स के प्रशंसक हैं। केली मिल्वौकी ब्रूअर्स के समर्थक हैं, लेकिन शनिवार को उन्होंने पार्क में स्टीफन स्ट्रैसबर्ग की जर्सी पहनी थी। मेरहौट और केली, दोनों 17 साल के हैं, उन्हें बाएं मैदान में सीटें मिली थीं, जहाँ से वे जिस खिलाड़ी को देखने आए थे, उसका स्पष्ट दृश्य दिखाई देता था।

वुड का होम रन सेंट लुइस कार्डिनल्स के दाएं हाथ के गेंदबाज लांस लिन की गेंद पर दूसरे ओवर में आया। यह वाशिंगटन का दिन का तीसरा होमर था और वुड के MLB करियर का पहला होमर था। जैसे ही गेंद भीड़ के पास गिरी, वह दूसरे प्रशंसक के हाथों से उछलकर कंक्रीट पर गिर गई, जिसे पकड़ा जा सकता था। किसी ने केली को लगभग हरा दिया था, लेकिन उसने सीटों की एक पंक्ति पर छलांग लगाई और पहले उसे पकड़ लिया।

केली ने कहा, “मैं बहुत खुश थी।” “मुझे यह भी नहीं पता कि मैं क्या महसूस कर रही थी। मैंने पहले कभी ऐसा कुछ महसूस नहीं किया था।”

कुछ क्षण बाद, केली सेक्शन 104 की पिछली पंक्ति में लाल चेहरे और मुस्कुराहट के साथ बैठा था। एक टीम कर्मचारी ने उसे यह जानकारी दी, जब वह गेंद को पकड़कर उसे घूर रहा था। मेरहौट ने अपने दोस्तों को फेसटाइम पर बुलाया और उन्हें दिखाया – उसके सिर पर हाथ रखे हुए थे और वह सदमे में था।

केली को समझ में आ गया कि उनके हाथ में क्या है, और उनके आस-पास मौजूद भीड़ को भी। एक प्रशंसक ने मज़ाक में कहा: “उन्हें आपको सबकुछ देने के लिए मजबूर करें!” दूसरे ने कहा, “किसी भी चीज़ के लिए उसे मत छोड़ो!”

“उसे खेलते हुए देखना मज़ेदार है,” केली ने कहा, जिन्होंने गेंद को उस खिलाड़ी को लौटाया जिसने गेंद को उनकी ओर भेजा था। “वह एक दिन महान बनने जा रहा है।”


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